O cavaleiro da Meia-Noite Tradução/Pesquisa: grh




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CAPITULO 10

Carly contemplava do arreio a bifurcação do atalho. Um caminho avançava para o norte e o outro para o oeste, para as cobertas de bosques de carvalhos e mais à frente para as terras baixas. Pensava, com melancolia, no Rancho dos Carvalhos, que devia estar por ali, nessa direção. Frente a ela, Ramón deteve sua montaria no topo da aguda encosta que conduzia a uma pequena e recortada cerca escondida entre as montanhas. Carly não pôde menos que admirar seus estreitos quadris e largos ombros, a soltura e graça com que montava.

Carly sorriu. Hoje se sentia melhor. Suas pernas se acostumaram às longas horas no lombo do cavalo. O unguento que Ramón tinha posto fazia maravilhas. Acenderam-se suas bochechas ao recordar o fogo que tinha provocado o tato de suas mãos quando a tocou. Ramón deu meia volta e retrocedeu pelo atalho até o lugar onde estava Carly, obrigando-se a deixar de recordar esses momentos.

—Estamos perto do refúgio? —perguntou Carly.

—Com certeza que sim. Pelo menos espero que assim seja. — Ramón não fez caso de sua pergunta. —Há algo que quero saber. É importante que me diga a verdade.

Carly elevou a vista ante o tom sério de sua voz.

—Muito bem.

—O dia que saiu do refúgio com Villegas... Quando tentou escapar... Por que escapava?

A Carly revolveu o estômago. Porque você me fazia sentir coisas que não compreendo.

—Porque estava assustada.

—Assustada? Seguro que já não tinha medo de mim.

Carly se voltou na sela e lhe olhou diretamente no rosto.

—Era sua prisioneira, Ramón. Pode fazer o que quiser comigo. Algo. É obvio que te tinha medo.

Seu escuro olhar sustentava o seu, inquisidor, em busca de segredos.

—E agora jovenzinha? Ainda tem medo?

Havia algo em sua expressão, algo que ela não compreendia.

—Lá, nas montanhas com Villegas... Salvou-me a vida. Arriscou a tua. Prometeu-me que estaria a salvo e cumpriu sua palavra. Não, Ramón já não o temo.

Só tenho medo de mim mesma.

Houve um momento longo, tenso, em que ele não disse nada.

—O atalho se divide aqui — disse. —O caminho que vai ao oeste te levaria ao Rancho dos Carvalhos. Se tivesse a segurança de que não conduziria seu tio até o refúgio, pensaria na possibilidade de te deixar retornar a sua casa.

O coração começou a pulsar violentamente. Ressonava no peito. Meu Deus poderia deixá-la partir!

—Não tenho ideia de onde está o refúgio. Permaneci sob a lona quando saí dali com Villegas, para que os guardas não me vissem. Pelo resto, ele avançou para o sul. Não conheço a comarca e não poderia encontrar nossos rastros.

—E a noite do assalto?

—Estava escuro e tinha muito medo. Não tenho a menor ideia de que atalho seguimos. Só me preocupava seguir viva.

—É o que acreditava, mas queria ouvir de sua boca. Não posso arriscar a vida de minha gente.

Carly contemplava seu belo rosto, suas largas mechas negras, suas altas maçãs do rosto.

—E o que há contigo, Ramón? Se me deixa partir, sua vida estará em minhas mãos. Sei quem é, que vive em Las Almas. Teria que aceitar minha palavra de que não o entregarei às autoridades.

—Sim, Carly, assim é. Já sabe quem sou. Meu rancho está a poucos quilômetros da fazenda de seu tio. Se quiser me ver morto, só tem que dizer que Ramón De La Guerra é O Dragão.

Encolheu-lhe o estômago ante a ideia de vê-lo jazendo no chão como Villegas.

—O Dragão era sobre tudo seu irmão. Serafina me disse que a ideia foi dele. Que dirigiu mais da metade dos assaltos. Também me disse que O Dragão não roubou o dinheiro à noite que te conheci no fandango de meu tio. Diz que há vários bandidos que roubam aos viajantes nos campos de ouro, mas que estão acostumados a culpar ao Dragão.

—Já disse que não era tola. E cheguei a lhe respeitar. Se me der sua palavra de que não dirá quem sou, deixar-te-ei partir.

Algo se retorcia em seu interior. Ramón tinha arriscado a vida para salvá-la de Villegas. E voltava a arriscá-la.

—Por quê? Por que te arrisca deste modo?

—Há muitas razões, Carly. Possivelmente só porque te desejo e não posso te ter.

Podia ser certo? Nunca saberia, pensou, mas em realidade não importava, sempre que pudesse partir para casa.

—Se tudo o que me disse é certo, dou-lhe minha palavra. Seu segredo estará a salvo comigo Ramón.

O espanhol se limitou a assentir com a cabeça.

—Lhes diga que estávamos indo para o sul quando escapou. Diga-lhes que a maior parte do tempo tinha os olhos enfaixados e que não viu nada que lhes possa servir para nos encontrar. Diga-lhes que queríamos pedir um resgate por ti. E que por esta razão a deixamos tranquila e que O Dragão não te levou a sua cama.

Carly sentiu que se acaloravam novamente suas bochechas.

—De acordo — disse em voz baixa.

Algo a preocupava e pressionava seu coração. Pela primeira vez caía na conta de que uma parte dela não desejava partir. Elevou a vista, olhou Ramón, e ele deve ter percebido o que ela sentia, pois seus olhos se nublaram e obscureceram. Inclinou-se para frente, passou uma mão por seu pescoço e a atraiu para ele. Sua boca cobriu a sua, com uma estranha ternura.

Carly se aproximou mais, rodeou-lhe com seus braços e devolveu o beijo. As lágrimas empaparam de seus olhos quando Ramón beijou sua testa, as bochechas, o nariz e novamente os lábios. Deu-lhe um último e intenso beijo e se afastou.

—Não se afaste do atalho — disse bruscamente. —dentro de duas horas chegará aos limites do rancho. No cruzamento, segue pela direita e chegará a casa. Vá com Deus, querida. O Dragão não se esquecerá.

Fez girar ao grande garanhão negro. E desapareceu.

Carly apertava as rédeas com suas mãos. Sentia seu coração destroçado dentro de seu peito. As lágrimas queimavam os olhos e começavam a correr por suas bochechas.

—Que Deus te acompanhe Ramón — sussurrou para a alta silhueta que reaparecia mais longe enquanto o grande garanhão negro retomava o atalho ascendente. Contemplou-lhe até que desapareceu por completo. Mas não ficou em marcha. Ficou ali, sentada no robusto cavalo baio. Sentia-se sozinha e muito triste, quando teria devido sentir-se entusiasmada.

Finalmente esporeou ao cavalo e desceu pelo atalho para a fazenda de seu tio. Disse-se que voltaria a lhe ver. Dom Ramón visitaria o rancho como o tinha feito antes. E faria como cavalheiro. Mas ela só recordaria em seus sonhos ao Dragão, ao bonito espanhol que a tinha raptado.
Muito mais acima de um penhasco, Ramón observava Carly cavalgar pelo atalho. Seguiu-a certa distância até que chegou muito perto do Rancho dos Carvalhos. Só então deu meia volta. Sentia-se sozinho e vazio, como se alguém tivesse apagado uma vela e lhe tivesse deixado sozinho em um quarto escuro.

Preocupava-lhe que a jovem rompesse a palavra empenhada? Em realidade não acreditava. Entre eles tinha crescido um laço, uma curiosa espécie de união que não tinha nenhuma relação com o desejo que sentia por ela. Tinha acontecido assim que tinha entrado na clareira, no instante em que assumiu a tarefa de protegê-la. O vínculo se fortaleceu assim que percebeu que ela também estava disposta a lutar por ele.

E se equivocava?

Encolheu os ombros inconscientemente. Em realidade, não importava. Não podia conservá-la e não voltaria a lhe fazer mal. E se o traía... Sua vida tinha sido plena, tinha estado cheia de formosas mulheres, dos prazeres da carne, do sabor dos bons vinhos, de bailes e cantos. Seu único pesar seria falhar a sua gente. Necessitavam-lhe. Sua mãe e a tia Teresa o necessitavam. E queria que o Rancho dos Carvalhos voltasse para as mãos dos De La Guerra.

Possivelmente tinha sido imprudente, mas não trocaria o curso de sua vida. O tempo diria se a mulher cumpria sua palavra.

Ramón cavalgou para o refúgio. Faria saber Pedro e aos outros que estava a salvo, que tinha liberado à mulher, e depois voltaria para o Rancho As Almas. E possivelmente muito em breve viajasse a Monterrey. Ali vivia uma jovem, Catalina Micheltorena, descendente direta do ex-governador da Alta Califórnia. Acabava de fazer dezessete anos, não era muito mais velha como teria gostado, mas era formosa e de pura cepa castelhana. Era a classe de mulher que obedeceria todas suas ordens e ofereceria um montão de filhos fortes. Seu pai acreditava que os dois se levariam bem e ansiava esse matrimônio.

Ramón pensou de novo em Carly. Em seu valor e decisão, em sua inocência e em suas curvas tão femininas. Pensou em como a tinha sentido em seus braços e uma dor aguda transpassou o peito. Pôs seu cavalo ao galope.

Pela primeira vez em muito tempo, deu-se conta que estava sozinho.

—E agora, Caralee, querida, revisemos tudo outra vez.

Carly suspirou e se acomodou no assento.

—Já te contei tudo como nas doze vezes, tio Fletcher. Enfaixaram-me os olhos a noite do assalto e de novo quando os homens mudaram o acampamento. Tive sorte. Pude escapar e dei com um atalho que ia à direção correta, depois um velho índio me indicou onde estava o Rancho dos Carvalhos. Não vi nada que possa servir para encontrá-los. Oxalá pudesse te ajudar mais, mas não posso.

Estavam em seu escritório, no sofá de couro marrom, frente à lareira. Fora não fazia frio ainda, era um dos últimos dias de setembro e não tinham acendido o fogo. Mas os olhos verdes de seu tio pareciam arder.

Em frente deles estava sentado Jeremy Layton, o xerife de San Juan Batista.

—O que não posso entender senhorita McConnell, é por que, O Dragão, não tentou pedir antes um resgate. Por que esperou tanto tempo?

O xerife era um homem de mais de quarenta anos, magro, loiro e ossudo, com o rosto bronzeado e um pouco estragado.

—Não sei. Acredito que queria que meu tio estivesse preocupado. Pareceu-me que não lhe tem nenhuma avaliação.

Mentir era mais difícil do que acreditava. A história se complicava mais cada vez que a contava.

—Não gosto de nenhum desses bandoleiros — disse seu tio, fechando os punhos. —Estão ressentidos por ter perdido a guerra. Eram muito fracos para conservar suas terras. E agora tentam arrebatá-la a qualquer norte-americano que se cruza em seu caminho. Diga-me outra vez que aspecto tem esse bastardo — terminou dizendo em direção a Carly.

Carly se encolheu de ombros, enquanto pensava em Villegas, descrevia-o como se fosse O Dragão. O feio bandido não se parecia absolutamente a Ramón. E, coisa conveniente, estava morto. Tocou as têmporas. Começava a doer a cabeça.

—Como já disse, era um homem grande, barbudo, com uns bigodes largos e curvados. Faltava-lhe um dente e tinha outro de ouro.

Seu tio tinha começado com a interminável série de interrogatórios justo depois da primeira surpresa por sua volta a casa, depois de um breve abraço e um par de perguntas sobre seu estado físico.

—Parece-se com alguém que você conheça xerife Layton? —perguntou Fletcher.

—Não a primeira vista. Mas quando voltar à cidade revisarei o montão de pôsteres de gente perseguida pela lei que tenho em meu escritório. É possível que encontre algo.

O xerife não estava presente quando Carly voltou. Tinha chegado ao rancho essa manhã, quatro dias depois de sua volta.

Estes quatro dias. Pareciam-lhe quatro semanas.

—Nos conte de novo sobre os cavalos que roubaram — insistiu seu tio. —Crê que os venderam?

—Sim. Escutei um homem que dizia que o dinheiro duraria bastante.

Fletcher tinha decidido que ela tinha que ter visto algo que ajudaria a encontrar aos bandidos, e quanto mais insistia mais decidida estava Carly a cumprir sua palavra.

Fletcher suspirou e se reclinou no ostentoso sofá de couro.

—Sinto muito, querida. Sei que tudo isto foi muito penoso para ti. Mas me alegro porque conseguiu fugir antes que esse bastardo... Tomasse algumas liberdades contigo.

Tentou não ruborizar-se, tentou desesperadamente não recordar as mãos de Ramón rodeando seus seios nem seus mamilos que apertavam a blusa enquanto suas mãos os acariciavam, tentou não recordar a sensação de suas mãos em suas coxas. Tentou bloquear a lembrança de seus beijos, o roce de sua língua...

—Eu também me alegro — disse em voz baixa.

Seu tio a olhava atentamente, mas não disse nada mais. Voltou-se para o xerife:

—Sinto muito, Jeremy. Esperava que minha sobrinha recordasse algo mais quando chegasse.

—Estou seguro que foi muito duro para ela. Tem que ser muito doloroso recordar tudo. — Ficou de pé e a olhou. —Sinto que tenha tido que passar uma vez mais por isso senhorita, mas asseguro que era necessário. Se recordar algo mais, diga a seu tio que me faça chamar. — Agarrou seu chapéu de feltro que tinha deixado no respaldo de uma cadeira e o sustentou na mão. —Só prometo uma coisa. Cedo ou tarde o encontraremos. E quando o fizermos, pendurar-lhe-emos na árvore mais alta.

Carly empalideceu, mas o xerife só sorriu.

—Bom dia, senhorita McConnell.

—Bom dia, xerife Layton — respondeu, obrigando-se a sorrir. —Obrigada por vir.

O desajeitado xerife fez um gesto com a cabeça. Seu tio o levou fora da casa e Carly se encaminhou pelo corredor para seu quarto. Fechou a porta, com um suspiro, cruzou a estadia e se deixou cair na colcha de cor rosa de sua cama. Era bom estar em casa. A casa de seu tio era luxuosa em comparação com a pequena cabana do refúgio. Mas Ramón tinha vivido ali e tudo o que havia no lugar, os móveis de vime feitos à mão, as coloridas mantas tecidas, inclusive o aroma de seus puros impregnado nas acolhedoras estadias, recordava a Ramón. Descobriu que sentia falta da singela cabana.

A verdade era que sentia falta dele. E não suportava este pensamento. Devia obrigar-se a não pensar nele. Quanto mais rápido esquecesse essas semanas — e se esquecesse dele —melhor se sentiria. Preocupava-a o que Ramón tinha contado de seu tio. Tinha roubado o Rancho dos Carvalhos? Estava decidida a averiguá-lo. Mas de momento queria esquecer Ramón, esquecer o acontecido nas montanhas e seguir com sua vida.

Carly suspirou. Oxalá seu tio também o esquecesse, acabasse com os intermináveis interrogatórios e lhe permitisse deixar atrás toda essa história.

Mas suspeitava que não o fizesse.


—Bem, Jeremy, o que te parece?

Caminhavam frente à ampla casa de tijolo cru com teto de telhas. O xerife montava seu alto alazão e Fletcher ia a pé, a seu lado.

—Não é fácil sabê-lo, senhor Austin. É possível que ainda esteja assustada. Possivelmente a ameaçou, possivelmente disse que voltaria e a mataria se alguma vez dizia a alguém onde se escondem. Possivelmente diga a verdade e não sabe nada que possa nos servir. Você mesmo disse que ela é nova nesta região. Não conhece a comarca. Estava assustada e temia que a matassem. É compreensível que não saiba como retornar onde a deixaram prisioneira. Por outra parte, nos disse que eles já partiram para outro lugar.

Fletcher assentiu. O xerife expressava com exatidão quão mesmo ele pensava. Tinha que conceder a Caralee o benefício da dúvida.

—E o que te parece o outro assunto? Diz que o bastardo não a tocou. Crê que pode ser possível?

O xerife ajustou o chapéu sujo de suor e arranhou seu escasso cabelo loiro.

—Uma mulher como ela... Tão bonita e... Resulta muito difícil de acreditar. Mas espero que seja certo, para seu bem.

Fletcher não disse nada. Era um tema que queria seguir indagando. Tinha investido muito dinheiro nessa menina e não queria correr mais riscos. A havia trazido para o oeste com uma intenção precisa. Queria casá-la com um homem que lhe servisse para cumprir suas ambições políticas. E sabia exatamente quem era esse homem. Tinha chegado o momento, não podia suportar a ideia de que pudesse levar em seu seio um bastardo do bandido.

Fletcher se despediu do xerife e retornou a casa. Tinha dado a Carly à oportunidade de serenar-se, de esquecer a terrível experiência pela que tinha passado. Tinha-lhe concedido um pouco de tempo, mas não esperaria muito mais. Se havia alguma possibilidade de que Caralee estivesse grávida, teria que atuar imediatamente.

Tinha que saber a verdade.

Não permitiria que arruinasse seus planos.
A semana passou finalmente e chegou à seguinte. Aos poucos dias, Carly recuperou o domínio de si mesma e conseguiu manter a distância segura às lembranças de Ramón e os dias no refúgio das montanhas. Mas não conseguia apagar as dúvidas que o espanhol tinha semeado nela a respeito de seu tio.

A noite anterior, quando a casa estava em silêncio e o tio Fletcher e os criados dormiam, deslizou no escritório e revisou as gavetas. Tinha encontrado as escrituras do rancho em uma caixinha de estanho na última gaveta. Um tal Thomas Garrison lhe tinha vendido as terras. Carly não sabia quem era, mas, ao que parecia, Os De La Guerra já tinham vendido a propriedade a Garrison antes que seu tio a comprasse. A operação devia haver-se realizado enquanto Ramón estava ainda na Espanha.

Suspirou aliviada. Ramón tinha se equivocado. Possivelmente poderia lhe convencer quando voltasse a lhe ver. Este pensamento inconsciente removeu nela uma curiosa onda de calor e uma imagem de olhos escuros, largos ombros, quadris estreitos e suave pele morena. Teve que recorrer a toda sua força de vontade para expulsar essas imagens enquanto caminhava pelo corredor para seu quarto.

Carly dormiu inquieta essa noite, lutando com quentes sonhos e amaldiçoando-se por pensar em Ramón. Acreditasse o que acreditasse, este homem seguia sendo um bandido. E embora a desejasse, só queria deitar-se com ela e ponto. Em nada a beneficiava seguir fantasiando com Ramón.

Carly despertou cansada e desconcertada. Mas a fresca amanhã de outono, as folhas coloridas e a grama coberta de rocio evitaram que caísse na melancolia. Saiu do quarto pronta para montar, tal como o tinha feito os dois últimos dias. Estava surpreendentemente decidida a seguir com suas lições apesar do que tinha sofrido antes.

Agora estava aprendendo a montar em uma sela de mulher. Um dos peões de seu tio, um homem mais velho e muito agradável, chamado José González, ofereceu-se para lhe ensinar. Não falou das lições que lhe tinha dado Pedro Sánchez. O homem esteve surpreso, e qualificou de "habilidade natural", sua maneira de montar. O fato que aprendesse a montar como uma dama agradava obviamente a seu tio.

Carly cruzava o vestíbulo. Escutava-se o toque de seu traje de montar azul safira. Quando seu tio Fletcher se interpôs em seu caminho.

—Eu gostaria de falar contigo, se não te importar.

—É obvio tio Fletcher.

Seguiu-lhe ao estúdio. Sentia curiosidade. Fletcher se sentou atrás de seu grande escritório de carvalho. Carly, em uma das selas de madeira esculpida, em testa.

—Do que se trata tio?

Movia-se no assento, parecia um pouco incômodo.

—Temos que falar de um assunto, querida. Desgraçadamente não é um tema agradável, sobre tudo para uma jovem de tão poucos anos. Mas tem que confiar em mim. Tem que me dizer a verdade.

—É obvio, tio Fletcher — respondeu enquanto a invadiu um breve tremor de inquietação.

—Já te perguntei pelo homem que te seqüestrou a noite do assalto — disse, inclinando-se para diante. —Disse-me que foi O Dragão.

Preparou-se para outro turno de perguntas sobre o Ramón.

—Assim é.

—É uma jovem muito bonita, Caralee. O homem que te sequestrou é um bandido. Um criminoso cruel e brutal, sem a menor consciência. Não seria tua culpa se esse homem te tivesse forçado. Tenho que saber, querida. Não me mentiste sobre isso, verdade? Este homem não te violou?

Ruborizou-se, mas ao mesmo tempo sentiu uma curiosa sensação de alívio. Pelo menos neste aspecto podia dizer a verdade.

—Não, tio Fletcher — disse, esboçando um sorriso. —Acredito que pensou que não lhe pagaria se me fazia dano. — Então apagou o sorriso e de repente a assaltou uma ideia triste. —Não teria importado... Ou sim, tio Fletcher?

Fletcher esclareceu a garganta.

—Não seja tola. É obvio que não teria importado. É a filha de minha querida irmã, carne de minha carne. Crê que teria te deixado a mercê desse bastardo?

Voltou o sorriso e com ela uma onda de alívio até maior que a primeira.

—Não teria se liberado de seu tio tão facilmente, embora te tivesse violado — disse Fletcher sorrindo. —É norte-americana. É formosa e se converteu em uma dama.

Graças a mim, dizia claramente seu olhar.

Carly se moveu um pouco inquieta na cadeira. Por um momento se sentiu como quando Ramón disse que se casaria com uma mulher puro-sangue espanhola... Não com uma qualquer recém saída da mina.

—Nestas terras — dizia Fletcher — são poucas as mulheres como você. Vincent Bannister ficou afligido quando soube que lhe tinham raptado. Ofereceu-se para perseguir esses bandidos, mas eu, é obvio, não o permiti. Vincent é um jovem da cidade, ao fim. Não sabe absolutamente nada de perseguições de bandidos cavalgando pelos bosques.

Não, não sabia. E se antes, Vincent Bannister tinha parecido quase um dandi, agora que conhecia Ramón parecia francamente um dom ninguém.

—E por certo, virá aqui com seu pai, a finais da próxima semana. Está preocupado por ti. O avisei que havia retornado e quer lhe ver.

—É muito amável de sua parte, tio. Só espero que não...

Seu olhar se endureceu um tanto e umas veias se sobressaíram na testa.

—Que não o que, querida? Está me dizendo que não quer vê-lo?

—Vincent é um jovem muito agradável. Só espero que não creia que estou interessada nele.

—Está me dizendo que não te interessa? Por quê? E espero que suas palavras não tenham nada a ver com esse bastardo O Dragão.

Carly se ergueu da cadeira.

—É obvio que não.

—Se descobrir que mentiu para mim, Caralee, se resultar que tem um filho desse bandido, juro que...

—Que jura tio Fletcher? —exclamou Carly, ficando de pé. —Jura que me enviará a algum lugar onde nunca mais me verá? Repudiar-me-á? Obrigar-me-á a ganhar a vida na rua?

Fletcher soprou e se ruborizou.

—É obvio que não. Não é o que queria dizer — disse e passou a mão pelo cabelo castanho e ligeiramente grisalho. —Sente-se, Caralee. Temos que acabar esta conversa. — Fez o que pediu, inclinando-se na beirada da cadeira, com as mãos apertadas sobre a saia. —O que disse sobre os homens é a verdade. Há muitos por aí, mas poucos têm a educação, a riqueza e o poder dos Bannister. E esta breve escapada é boa para sua reputação. Vincent Bannister quer casar-se contigo. Disse-me com toda clareza.

—Vincent quer ca... sar-se comigo?

—É obvio que sim. E por que não? É uma formosa jovem. Está perfeitamente educada em todas as artes sociais. Ocupei-me pessoalmente de que fosse assim. Quer ser seu marido e me parece uma maldita boa ideia.

Carly tentou dominar seu temperamento, mas não era fácil.

—Pois a mim, parece uma ideia horrorosa. Mal conheço Vincent Bannister.

Estava espremendo sua saia, destroçando o suave veludo azul. Abriu seus dedos e tratou de alisar o tecido enrugado.

—Sinto muito, querida. Não queria preocupá-la. Possivelmente devia ter deixado que Vincent falasse com você, mas me pareceu que depois de tudo o que ocorreu era melhor que não se sentisse manchada. O matrimônio com Vincent te assegurará um lugar nos melhores círculos sociais. E isso desejo para ti, Caralee. Só desejo ver que consegue.

Desejava para ela? Ou desejava para si mesmo? Carly se perguntou. Uma vez havia dito que queria uma entrevista com a Comissão de Terras. E também que os Bannister eram muito influentes nesse campo. Recordou o que Ramón havia dito sobre o roubo do Rancho dos Carvalhos e se perguntou se as escrituras de Thomas Garrison ocultavam algo.

—E o que aconteceria se eu não quisesse me casar com ele? E se quisesse me casar com alguém a quem eu ame?

Fletcher fez uma careta.

—Não seja tola, Caralee. Não existe isso que chama amor. Os matrimônios se fazem por razões práticas. E beneficiaria aos dois se casasse com Vincent Bannister.

—Não estou... Pronta para o matrimônio. Necessito tempo para pensar. Acabo de conhecer Vincent.

Não imaginava pensando no matrimônio. Tudo estava acontecendo muito rápido. Sabia que seu sequestro podia ter consequências, mas não tinha pensado nesta.

—É tudo o que tenho, Caralee — disse seu tio —Deve confiar em mim. Eu saberei velar por seus interesses.

Obrigou-se a sorrir. Devia-lhe tanto. Tinha-a salvado, tinha-lhe dado a oportunidade de uma vida nova. E ela sempre se esforçou para o agradar, por lhe pagar pelas suas boas ações. Desejava tanto obter que a aceitasse, inclusive que a quisesse.

Faria quase algo por ele.

Algo, menos isto.

—Como acabo de te dizer, Vincent é um menino muito agradável. Mas Vincent Bannister só me interessa como um amigo e não vou me casar com ele. — Ficou de pé, muito rígida. A saia azul escuro de seu vestido roçou as pernas da cadeira de madeira esculpida. —Agora, se me desculpar...
Não tentou detê-la, só franziu o cenho quando partiu da estadia.

Fletcher esperou que fechasse a porta e então abriu um aparador e se serviu um gole. Não estava acostumado a beber tão cedo, mas sua obstinada sobrinha o obrigava a isso. Sua boca esboçou um sorriso reticente. Em realidade a admirava. Era forte, valente e inteligente. Recordava a sua querida irmã. A Lucy, a única mulher que verdadeiramente tinha respeitado. Se somente pudesse encontrar uma mulher com a metade das guelras que tinha sua sobrinha, casar-se-ia no dia seguinte com ela.

O que não significava que estivesse disposto que ela se saísse com a sua.

Elevou a fina taça de cristal que tinha na mão e bebeu um gole de conhaque, desfrutando do calor que invadia pouco a pouco seu estômago. Conseguiu relaxar um pouquinho. Caralee era todo um personagem, mais do que nunca tinha esperado. Tinha percebido no primeiro dia que a conheceu, embora ela fizesse o possível por parecer suave e humilde. Necessitava um homem que pudesse dominá-la, e Fletcher se encarregaria de encontrá-lo.

Bebeu um pouco mais. Vincent podia parecer um débil, mas Fletcher o tinha visto com sua amante. O jovem não temia elevar a mão quando parecia necessário. Não vacilava se tinha que pôr à mulher em seu lugar. E sua afeição pelos jogos de cama asseguraria que Caralee lhe desse filhos.

E a estas alturas, sua descendência seria possivelmente quão única Fletcher teria.

Bebeu um sorvo mais. Pelo menos a jovem não estava grávida. Estava quase seguro disso. E também de que se casaria com Vincent Bannister.

Fletcher sorriu. Sempre conseguia o que queria. Desta vez não seria diferente. Sabia exatamente como conseguir que sua sobrinha e o filho de seu poderoso amigo Bannister contraíssem matrimônio no final da próxima semana.

Teresa Apolônia De La Guerra amava seu sobrinho Ramón como se fosse seu próprio filho. Não tinha filhos por nunca haver se casado. Seu noivo, Esteban, um jovem de só vinte anos, tinha morrido na guerra contra Napoleão. Mas nunca o tinha esquecido. A solidão dos anos só se atenuou com a cercania de seu irmão Diego, sua mulher Ana Maria e seus dois filhos, Andreas e Ramón.

Diego já não estava neste mundo. Andreas tinha se reunido com ele e muito em breve descansaria no lugar adequado, junto a seu pai no cemitério sobre a colina. Olhou de soslaio a Ramón, que olhava pela janela para o oeste.

Levantou um pouco sua saia de seda e algodão marrom escuro e cruzou silenciosamente o quarto. Apoiou uma mão magra, no poderoso antebraço do homem.

—O que te acontece, Ramón? Não parece o mesmo ultimamente. Sei que ainda sofre por seu irmão, mas pressinto que lhe afetam outras coisas.

Voltou-se e a olhou no rosto. Seu rosto era sombrio, não conseguiu mudar de expressão antes que sua tia percebesse. Era tão bonito, mais formoso que nenhum homem que ela tinha visto, com exceção, possivelmente, de Esteban.

Ramón sorriu amavelmente.

—Sinto muito, tia. Não é nada que te deva inquietar. Estou preocupado pelas pessoas do refúgio. Sem o Andreas, não demorarão em capturar ao Dragão.

Segurou-lhe o braço com mais força.

—Os teriam capturado cedo ou tarde, embora seu irmão ainda vivesse. Sei que tentou dizer-lhe. Disse-lhe que seus esforços seriam inúteis. Que deve haver outra maneira de recuperar o que é nosso. E sei que segue pensando o mesmo.

Ramón cobriu a mão manchada pela idade com sua própria e forte mão.

—Sim, assim é. Mas isso não resolve o problema de como alimentar agora a minha gente.

—É forte, Ramón. Sobreviverão, inclusive sem sua ajuda. Não pode se encarregar de todos.

—Se tivesse estado aqui quando meu pai me necessitava... Se não tivesse estado na Espanha...

—Não foi tua culpa. Seu pai acreditava que os tribunais respaldariam seus títulos. Acreditava que podia se encarregar por si mesmo do problema. Já era muito tarde quando soube o que ocorria.

Ramón sabia tudo isso, mas ainda assim se sentia culpado. Se tivesse estado aqui, lhe teria ocorrido algo para salvar as terras. E possivelmente seu pai não tivesse caído doente e morto de um enfarte do coração.

—Que planos tem? —perguntou a tia Teresa.

Ramón sacudiu a cabeça.

—Não sei.

Voltou a olhar pela janela, para o oeste, como tinha feito tantas vezes. Havia dito que o preocupava sua gente. Teresa sabia que era certo, mas também pensava que havia algo mais.

—Irá ao fandango do senhor Austin no próximo sábado?

Um dos peões do Rancho dos Carvalhos havia trazido o convite essa tarde.

—Não estou seguro — respondeu e olhou sua tia, uma vez mais com certa inquietação. —A menos que você e minha mãe queiram ir.

—Sabe que estamos em luto.

—Todos estamos em luto. Mas os anglo-saxões não sabem e não podemos permitir que saibam. Por outra parte, a música e as canções lhes farão bem.

Algo a empurrou, pelo bem de Ramón, a dizer que sim, a fazer uma exceção nos velhos costumes e no que parecia apropriado. Ele queria ir. Ela não sabia a razão, mas estava escrito em sua cara. Não obstante, Ramón não queria ceder a seus desejos.

—Possivelmente seja uma boa ideia — disse, o observando de perto. —Já ficam poucos De La Guerra, só nós três e seus primos. Maria e o pobre Angel estão longe, assim devemos decidir o melhor para nós. Possivelmente seja bom ir um momento, nos sentar e escutar a música.

Ramón sorria, mas com um traço triste que ela não conseguia interpretar.

—Bem. Se isso for o que quer, iremos.

Teresa aplaudiu sua mão.

—Falarei com sua mãe. Acredito que estará de acordo comigo.

Não foi fácil. Ana insistia nas normas e sofria muito pela morte de seu filho. Mas amava Ramón e faria algo por ele.

Teresa estava decidida a averiguar o que havia no Rancho dos Carvalhos que retinha a atenção de seu sobrinho e enrugava sua testa com algo muito parecido à dor.



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